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La nueva competición del fútbol europeo

Después del fiasco de la Superliga Europea y con Chelsea y Manchester City ya clasificados para la final de la Champions League del próximo sábado 29 de mayo en la ciudad turca de Estambul, desde la UEFA ya trabajan en la próxima temporada. Una campaña en la que el máximo organismo del fútbol europeo prepara la UEFA Conference League, una nueva competición.

Este torneo, que estará vigente al menos durante las tres próximas campañas, pasará a ser el tercero más importante a nivel continental, por detrás de la Champions League y la Europa League. A pesar de que todavía no ha arrancado su primera edición, ya se conoce que la primera final de la Conference League se disputará en el National Arena de Tirana, la capital de Albania. Un estadio con capacidad para 22.500 espectadores y que albergará este gran partido, que tendrá lugar el miércoles 25 de mayo de 2022. Justo una semana después que la final de la Europa League del próximo curso.

En total, habrá 184 equipos que participen en esta nueva competición, contando todas las previas. Entre ellos, habrá al menos uno de cada una de las 55 federaciones que son parte de la UEFA. Hay que destacar que ningún club se clasificará de forma directa para esta Conference League, sino que deberán ir pasando eliminatorias hasta conseguir meterse en la fase de grupos. El equipo español clasificado solo jugará la última previa, aunque antes habrá tres más. Eso sí, esta competición la disputarán esos equipos que no han conseguido meterse ni en Champions ni en Europa League.

La fase de grupos de la Conference League constará de 32 equipos, y no de 48, como tiene la Europa League (que el año que viene, por cierto, pasará a tener 32). 22 de los que estarán en la Conference la jugarán tras haberse hecho con su plaza al medirse a equipos clasificados para el torneo en otros países, mientras que los diez restantes disputarán la competición tras haber sido eliminados en los ‘playoffs’ de acceso a la Europa League… y a los que podrían haber accedido tras haber sido eliminados de la fase previa de la Champions.

Aunque este torneo tiene una particularidad. De cara a las eliminatorias, serán los primeros de cada grupo los que accedan a los octavos de final de la competición. Los segundos, por su parte, se medirán en otro ‘playoff’ a ida y vuelta con los que hayan quedado terceros en sus fases de grupos de Europa League, equipos que serán derivados a la Conference. Del enfrentamiento entre estos, por tanto, saldrán esos ocho clubes que jugarán los octavos, junto a los primeros de cada grupo. Algo similar, por cierto, a lo que sucederá en la Europa League a partir de la próxima campaña, aunque extrapolándolo a los terceros clasificados de los grupos de Champions.

La Conference League manejará unos plazos similares a los de la Champions y la Europa League. Celebrará sus rondas previas, a doble partido, entre julio y finales de agosto. Tras ello, la fase de grupos se jugará de septiembre a diciembre. A partir de ahí, empezarán las eliminatorias, que durarán hasta principios de mayo. Y el 25 de ese mes, se jugará la final en Tirana, capital albana.

Primera ronda clasificatoria: 8 y 15 de julio.

Segunda ronda clasificatoria: 22 y 29 de julio.

Tercera ronda clasificatoria: 5 y 12 de agosto.

Cuarta ronda clasificatoria: 19 y 26 de agosto.

Fase de grupos: 16 y 30 de septiembre, 21 de octubre, 4 y 25 de noviembre y 9 de diciembre.

Playoffs por los octavos: 17 y 24 de febrero

Octavos de final: 10 y 17 de marzo

Cuartos de final: 7 y 14 de abril

Semifinales: 28 de abril y 5 de mayo

Final: 25 de mayo